改写人类航天史之后,马斯克还要改写人类通信史?

2020-06-04 05:40:54

美国东部时间5月30日15时24分,人类历史上首次商业载人航天飞行发射成功。SpaceX成立18年,创始人埃隆·马斯克喜极而泣——越过这道坎,终于可以实施下一步计划了。

尽人皆知,马斯克的终极目标是移民火星。在这之前,任何阶段实际上都是“铺路”。只是载人飞行这一段路,走得太曲折。

要知道这是自2011年之后,宇航员首次从美国本土进入太空。同时也意味着,自从2011年航天飞机退役以来,美国和NASA再次恢复载人航天能力。猎鹰9号和载人龙飞船,搭载NASA两位宇航员罗伯特?本肯(Robert L.Behnken)和道格拉斯?赫尔利(Douglas G.Hurley)飞往国际空间站,此后两位宇航员将在国际空间站进行为期数月的任务,时间最短 1 个月,最长则可能达 110 天。

这场发射原本定于美国东部时间5月27日16时33分(北京时间28日凌晨4时 33分),但在发射前 20 分钟,发射地——佛罗里达下起了瓢泼大雨,且未有停息之意。无奈只能将这场发射终止,并延后三日。

就在正式发射的前一天,美东时间5月29日13时49分,SpaceX星际飞船SN4 原型机,在测试中发生了爆炸。这也是被马斯克寄予厚望,要在将来替代猎鹰9和猎鹰重型运载火箭的型号,更是SpaceX的Starship火箭的第四架原型机(不是此次执行NASA载人航天任务的猎鹰9号火箭)。

今年1月,马斯克曾放出豪言,Starship要在2个月内进行试飞,6个月后进入轨道。按照计划,如果Starship原型机完好无损,SpaceX计划在未来几天进行低空飞行测试,而此次SN4原型机的失败,摧毁了Starship原型,这已经是第五次静态着火测试,SpaceX已经丢失了该飞船的三个先前测试版本。

这种境况,怕是马斯克已经见怪不怪。2019年4月,龙二飞船(即“载人版龙飞船”)在一次地面试验中发生了爆炸,直接影响到该公司运送美国宇航员到国际空间站的计划。在随后的对外解释中,SpaceX表示,这一爆炸的原因是一个阀门不小心泄露了飞船的一些推进剂,引发了一个连锁反应。对此,此次执行飞行任务的宇航员道格拉斯?赫尔利在接受美国电视采访时表示,“龙二飞船的爆炸着实令人失望,但对随后的设计非常有利”,并称,SpaceX接受了自己的失误。马斯克亦表示,“如果测试时没有出现什么问题的话,那我觉得,这个测试就是不到位的。”

当所有的目光都聚集在SpaceX与美国航天史上这令人振奋的一幕时,需要注意的是,SpaceX只是一家民营企业。在此之前,能送人上天的只有三个国家——中、美、俄。为了节约成本,之前NASA送人上天也要通过俄罗斯的飞船。NASA都负担不起的事情,为何马斯克可以做到?这不得不算一笔帐。

作为乙方的SpaceX所要执行的任务是将两名宇航员送到国际空间站,但NASA并非SpaceX的唯一客户,后者也可能开始向其他个人、公司甚至其他国家出售轨道发射服务,承诺在绕地球飞行的同时,为太空旅游、制造和研究等诸多领域提供新的可能性。

这笔订单源于6年之前。彼时,马斯克的公司仅仅拥有龙飞船的模型,随后,NASA便给了SpaceX共26亿美金的商业合同,希望他们能将宇航员送去国际空间站。

以往,各国的航天事业均由政府与航天机构主导,极少关注成本的问题。NASA最早打破这一规则,向两家私营公司求助,即SpaceX和波音。本质上,NASA是让它们帮助生产相当于航天领域的租车产品,随后NASA在其太空舱上购买前往太空的门票。

事实证明,这个项目比NASA开发自己的替代航天器要便宜得多,尽管太空舱在准备发射的过程中遇到了许多延误。NASA也希望刺激空间站开发出更多的商业用途,包括太空旅游——乘客可以承担乘坐SpaceX载人龙飞船进入轨道的费用,并可以在波音飞船准备飞行后购买座位。当然,对于乘客来说,这是一笔不菲的费用。

2008年,在SpaceX首枚火箭“猎鹰1号”连续3次发射失败之时,这家公司险些倒闭。马斯克甚至在这一年终止了婚姻,“这是我人生中最糟糕的一年”,马斯克曾对媒体说。但这并没有阻止他大脑中的伟大构想。但第四次,马斯克做好最后一次为SpaceX注资的决定后,“猎鹰1号”终于发射成功,随之拿到了NASA的15亿元合同。

于是,SpaceX将如何为Starlink提供资金一直是卫星行业讨论的话题。对此,马斯克表示,过去SpaceX所获得的发射收入和筹集的资金能够为公司提供了足够的资金与资源,而在杰弗里斯金融集团(Jefferies Financial Group)5月19日公布的一份报告中则显示,SpaceX去年实现了20亿美元的发射收入。

在此次既定的载人航天发射任务执行一天,CNBC报道称,SpaceX在新一轮融资中筹得3. 462亿美元,包括最新一轮融资在内,SpaceX公司已融资逾5.67亿美元,估值约为360亿美元。而美国国务院国际信息局(IIP)5月22日公布的监管文件则显示,SpaceX今年已筹集了超过10亿美元的新资金,已经开始部署其Starlink宽带星座。

有了资本作保障,改写人类航天史看来只是马斯克火星计划的一个小目标。接下来,马斯克将按照自己曾经吹下的牛,全力实施另一个同样疯狂的计划——Starlink。

这个计划的核心是SpaceX会利用猎鹰9号可回收火箭,将12,000颗卫星送到轨道平面,然后组成卫星通信群替代光纤,为全球网民提供高速宽带服务。

其中一组4425颗卫星,将坐落在约1200千米的高度,而7518颗卫星将坐落在约300千米的高度,并以不同的无线电频率运行。

这样一个庞大的卫星群将实时围绕地球运转,据称可以在任何时间提供地球任何地点的宽带覆盖。

所以SpaceX也说了:Starlink将为那些接入不可靠、价格昂贵或完全无法使用的地区,提供高速宽带网络。而且一旦Starlink计划打通,上网费用、上网速度,都会实现大幅改善。信号如果走Starlink的卫星,就会多出一段上下行的延迟,而走地面光缆的速度,大概是真空光通讯的2/3。

按照设想,可以实现1Gbps,是目前平均网速的180倍。到时候人手一个接收器,直接使用Starlink提供的服务,不再有移动、联通和电信等运营商赚中间差价。你说便不便宜?更重要的是,马斯克和SpaceX,不仅解决了火箭打造、升空等国家性挑战,更实现了可回收,大大降低了火箭运输成本。

4月23日,美国肯尼迪航天中心。今年的第三次Starlink发射。也是这架载入史册的猎鹰9号,将60颗星链卫星成功部署至地球上空的一个椭圆形轨道。随着60颗星链卫星成功发射,现在StarLink已有420颗卫星运行于地球轨道。

距离12000颗目标,现在的进程才完成3.5%。但马斯克不愿再等了,他决定就此推出卫星互联网,让一部分人先用起来。

也就是说,就在今年内,这一2015年提出的石破天惊的构想,就要初步实现。疯狂的马斯克在改写完人类航天史之后,即将改写人类通信史。

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